Avec l'acquisition en 2019 de la plateforme open source Red Hat et l’arrivée d’un CEO rompu au cloud, IBM cherche à inverser une décennie de baisse des revenus et des cours des actions avec une stratégie audacieuse axée sur le cloud hybride. Le CEO Arvind Krishna, qui dirigeait auparavant la division cloud et informatique cognitive d'IBM et a piloté l'acquisition de Red Hat pour 34 milliards de dollars, a clairement expliqué les intentions de la société dans un post LinkedIn aux employés lors de sa première journée de travail : « Le cloud hybride et l'IA sont les deux forces dominantes pour conduire le changement chez nos clients et requièrent une attention de tous les instants dans l'entreprise. IBM a déjà construit des plates-formes durables dans le mainframe, les services et les middleware. Je crois que le moment est venu de construire une quatrième plate-forme dans le cloud hybride. »

Le rachat de Red Hat a été conclu en juillet dernier et M. Krishna n'est CEO que depuis le 6 avril, il est donc prématuré de porter un jugement, bien que certaines indications préliminaires aient été positives. IBM s’est rapidement distingué en août dernier avec l'annonce qu'il avait transformé l'ensemble de son portefeuille de logiciels pour fonctionner sur la plate-forme de conteneurisation OpenShift de Red Hat grâce à des solutions pré-intégrées appelées Cloud Paks. Et les revenus trimestriels de Red Hat ont grimpé de 24% dans les résultats d'IBM au quatrième trimestre 2019, atteignant pour la première fois le milliard de dollars.

Intégration rapide des solutions Red Hat

Bien sûr, la pandémie Covid-19 a tout bouleversé, et il n'y a aucun moyen d'anticiper l'impact sur les activités d'IBM à l'avenir. Cependant, d'autres défis auxquels big blue est confronté sont plus faciles à anticiper. Il s'agit notamment de savoir si la culture bureaucratique boutonnée d'IBM peut s'intégrer à Red Hat, plus libre, où l'ancien CEO Jim Whitehurst est reconnu pour avoir favorisé une atmosphère d'innovation et responsabilisation auprès des employés à tous les niveaux de l'organisation. Pour l'instant, IBM maintient Red Hat en tant que filiale indépendante, mais les sceptiques se demandent comment cela se déroulera. Dans le même esprit, maintenant que M. Whitehurst est devenu président d'IBM, comment évoluera sa relation de travail avec M. Krishna, chez IBM depuis 30 ans ? La CEO sortante, Ginni Rometty, et son prédécesseur Sam Palmisano, ont occupé à la fois les postes de président et de CEO, cette configuration avec un double leadership est donc nouvelle pour l'entreprise d’Armonk.

Beaucoup dans la communauté des analystes sont optimistes après à ces dernières initiatives d’IBM, mais il y a aussi des esprits critiques qui se demandent si l'acquisition de Red Hat est le changement de jeu que big blue pense être, qui recherchent plus de clarté sur ce qu'IBM entend par cloud hybride, et qui soulignent que le champ de bataille du cloud hybride est bondé d'adversaires redoutables tels qu'Amazon, Google, Microsoft et VMware, qui ont tous mis en place leurs propres stratégies hybrides. (Voir aussi: la réinvention en cours de VMware)

Un duo affûté à la tête d'IBM

Charles King, président et analyste principal chez Pund-IT, affirme qu'IBM est sur la bonne voie. « Red Hat complète IBM à la fois tactiquement et stratégiquement. L'entreprise s'intègre naturellement au support IBM pour Linux et l'open source, et les sociétés sont des partenaires stratégiques depuis de nombreuses années. En outre, les innovations de Red Hat dans les conteneurs et Kubernetes (via sa plate-forme OpenShift) jouer un rôle clé dans l'évolution continue des solutions et capacités de cloud hybride d'IBM. » Il ajoute que le couple Krishna / Whitehurst tire parti des compétences et des connaissances complémentaires des deux hommes. M. Krishna possède une connaissance approfondie des technologies IBM et M. Whitehurst était l'ancien directeur de l'exploitation de Delta Airlines avant de diriger la poussée de croissance de Red Hat. «La combinaison de dirigeants affûtés techniquement et compétents devrait être très bénéfique pour IBM, ses clients et partenaires», a déclaré M. King.

Steve Duplessie, fondateur et analyste principal chez Enterprise Strategy Group, est également emballé. « Les principaux clients d'IBM devront tôt ou tard passer à une expérience cloud complète et feront confiance à IBM pour les y amener. Red Hat aide simplement à ouvrir la voie.» Il ajoute que le nouveau tandem de leaders arrive le bon ensemble d'expériences. « Ce sont des gars du cloud, pas des mainframers recyclés », explique M. Duplessie.

Mais Holger Mueller, vice-président et analyste principal chez Constellation Research, affirme qu'IBM et Red Hat sont confrontés à une menace plus profonde et plus existentielle. M. Mueller soutient que le cloud hybride est simplement une phase de transition sur la route du cloud public, où les applications modernes basées sur l'IA qui nécessitent la puissance de calcul et l'évolutivité bon marché du cloud public vont finalement s’épanouir. Big blue peut certainement gagner de l'argent à court terme en tant que société de conseil et de services qui guide les organisations dans leur cheminement vers le cloud public et gère leurs environnements de cloud hybride, explique M. Mueller, mais il se demande comment IBM peut rester pertinent et ne pas continuer à diminuer inexorablement, en passant des centres de données des entreprises au cloud public. Et la même énigme s'applique à Red Hat, qui tire 70% de ses revenus de Red Hat Enterprise Linux (RHEL), un système d'exploitation principalement déployé dans les datacenters locaux.« Comment peut-on acheter une entreprise dont les revenus futurs ne sont pas suffisants et dont on ne peut pas prouver l'avenir soi-même ? », s’interroge M. Mueller.

Un plafond de verre pour le cloud

La réponse d'IBM est que, malgré tout le battage médiatique sur le cloud public, 80% des applications d'entreprise restent sur site, et les entreprises se rendent compte que de nombreuses applications peuvent ne jamais migrer vers le cloud public pour diverses raisons de sécurité, de conformité réglementaire et de performances. (Le chiffre de 80% provient d'une étude McKinsey & Company commandée par IBM)« Notre rôle fondamental est d'aider les entreprises à se transformer », explique Jim Comfort, directeur général des offres multicloud chez IBM. « Nous les aidons à déterminer où se situe l'avantage économique et leur montrons le moyen le plus efficace de le faire d'une manière indépendante de la technologie et du cloud. Si je peux accélérer la modernisation sur place avec moins de complications et obtenir plus d'avantages commerciaux, pourquoi n'est-ce pas ? C'est ce que les gens réalisent. » La vision du cloud hybride IBM / Red Hat M. Comfort convient que la «conception native du nuage » est l'avenir, mais il maintient que l'émergence de la technologie de conteneurisation permet aux organisations d'atteindre 80 à 90 % des attributs du nuage public à grande échelle dans un environnement de cloud privé.

En exécutant OpenShift sur RHEL, les entreprises peuvent concevoir de nouvelles applications et moderniser les applications existantes dans un environnement cloud privé renforcé et sécurisé, puis les déployer à travers l'écosystème cloud hybride, selon M. Comfort. IBM a même créé des Cloud Paks pour ses mainframes Z. Les conteneurs ont « apporté l'ouverture de ce qui peut être fait et où cela peut être fait, et comment vous pouvez essentiellement concevoir ou moderniser une fois, déployer n'importe où et gérer de manière cohérente », explique Comfort. Il souligne qu'IBM a reconnu la puissance des conteneurs il y a cinq ou six ans et qu'aujourd'hui IBM Cloud est « le plus grand cluster Kubernetes à l'échelle mondiale. »

IBM à la peine sur le cloud public

Cependant, IBM Cloud, une activité qui repose beaucoup sur l’acquisition SoftLayer en 2013, n'a pas réussi à gagner beaucoup de terrain dans la compétition qui l’oppose à AWS et Azure. Par exemple, le Gartner donne au Cloud IBM une part de marché dérisoire de 2% sur le marché des infrastructures en tant que service (IaaS), contre 48% pour Amazon. Mais M. King souligne que la définition du cloud hybride chez IBM ne se limite pas aux revenus de l'IaaS. « La vision d'IBM sur le cloud a toujours été plus large et plus étroite que AWS, Azure, Google et autres. Plus large dans le sens où les revenus du cloud chez IBM incluent également l'hébergement, les logiciels et les services de conseil. Plus étroit dans la mesure où IBM Cloud se concentre principalement sur les besoins dans les plus de 140 pays où l'entreprise exerce ses activités », a souligné M. King. Et Sid Nag, vice-président de la recherche chez Gartner, a relevé que « d'ici 2022, jusqu'à 60 % des organisations utiliseront l'offre de services gérés dans le nuage d'un fournisseur de services externe, ce qui représente le double du pourcentage des organisations depuis 2018. »

Le fait qu'Amazon (avec son offre Outposts), Google (via Anthos) et Microsoft (via Azure Stack) cherchent à attirer les charges de travail locales des entreprises vers leur plateforme est une validation de l'importance accordée par IBM au cloud hybride. Charles Fitzgerald, directeur général de la société de conseil Platformonomics , décrit les stratégies concurrentes du cloud hybride de la manière suivante: « Les fournisseurs de cloud public arrive avec une approche cloud first et traitent le cloud hybride comme une rampe d'accès vers le cloud public. Ils cherchent à étendre l'architecture riche et moderne du cloud à l'environnement des clients existants. IBM et Red Hat partent tous deux de logiciels existants fonctionnant sur place et ont l'intention, d'une manière ou d'une autre, d'étendre et de contrôler l'architecture de la vaste gamme de logiciels qui alimentent les clouds publics à très grande échelle. » Un des avantages d’IBM réside dans sa relation stratégique, longue et profonde avec ses clients. « La chose la plus difficile à acquérir dans cette entreprise, ce sont les clients à long terme - et IBM pourrait écrire un livre sur ce sujet », explique M. DuplessieÀ moins qu'ils ne réussissent pas à amener ces clients là où ils veulent aller - le cloud - ils auront leur part d'opportunités. »

Tourné vers l'avenir

Mme Rometty, qui a annoncé sa démission en janvier et qui travaille avec Krishna depuis lors afin d'assurer une transition en douceur, reçoit des avis mitigés de la part des analystes. S'en tenant strictement aux chiffres, elle a présidé à une époque où les revenus annuels d'IBM ont chuté de 104 milliards de dollars en 2012 à 77 milliards en 2019. Mais d'autres soulignent qu'elle a été confrontée à des difficultés dès le début et qu'elle a fait ce qu'elle a pu pour faire passer IBM d'une entreprise de matériel informatique à un fournisseur de logiciels et de services. Elle a également conduit IBM vers des technologies émergentes comme l'intelligence artificielle, la blockchain et l'informatique quantique. « Dans l'ensemble, Rometty laisse à IBM une organisation bien préparée et tournée vers l'avenir », déclare M. King.

Et malgré ses performances financières peu reluisantes au cours de la dernière décennie, IBM reste une force formidable et une société qui s'est classée n°1 pour la publication de brevets en 2019. « Beaucoup de gens aiment positionner IBM comme une société du passé, et non tournée vers l'avenir. Nous sommes en désaccord, sans équivoque », conclut M. Comfort.